Aprovechar el poder de la IA: Las empresas de reparto y los restaurantes japoneses recurren a la tecnología para impulsar los negocios

En medio de un aumento de la demanda a medida que más personas compran en línea, el sector de la entrega de paquetes está luchando por mantenerse al día debido a la escasez crónica de conductores. Mientras tanto, los restaurantes están luchando para encontrar formas de reducir los residuos en una industria conocida por sus márgenes de beneficio muy finos.

Una solución viable para los enigmas de ambas industrias podría ser la inteligencia artificial.

Japan Data Science Consortium Co. (JDSC), una startup incubada en la Universidad de Tokio, cree que puede resolver este problema creciente utilizando su propia patente de IA que analiza los datos de electricidad doméstica para calcular si alguien estará en casa para recibir un paquete durante un período de tiempo determinado.

En otras palabras, la IA crea una ruta de entrega para los conductores de camiones basada en los datos de electricidad. Si el medidor de electricidad está en funcionamiento, es probable que alguien esté en casa para recibir un paquete de entrega, lo que significa que los conductores no llegarán a una casa vacía y tendrán que volver a entregar el paquete más tarde.

Basado en el éxito de un estudio piloto en 2018 que redujo la tasa de re-entregas en un 90 por ciento, JDSC, en cooperación con Sagawa Express Co. y la Universidad de Tokio llevará a cabo una demostración de IA este verano para configurar rutas de entrega óptimas que tengan en cuenta los datos de uso de energía adquiridos de medidores inteligentes.

«Ningún otro país ha hecho este tipo de experimento antes. Estados Unidos no tiene problemas con las re-entregas porque los paquetes generalmente se dejan fuera de los hogares, y dejar paquetes es relativamente aceptado en Europa», dijo Shimpei Ohsugi, Director de Ciencia de Datos de JDSC, en una entrevista. «Japón es uno de los países líderes en la instalación de contadores inteligentes y Japón tiene problemas con las re-entregas, por lo que Japón ha avanzado en esta área.»

Los datos de energía se pueden utilizar para otros servicios, incluidos los que ayudan a los familiares y cuidadores a controlar de forma remota el bienestar de las personas mayores que viven solas.

Los contadores inteligentes se instalarán en todos los hogares de Japón a finales de marzo de 2025, con Tokyo Electric Power Company Holdings Inc. se convertirá en la primera gran empresa de servicios públicos en terminar las instalaciones en los 20 millones de hogares a los que sirve en Tokio y sus alrededores para finales de marzo de 2021.

El uso de tales datos conduce inevitablemente a preocupaciones de privacidad, pero Ohsugi descarta esas preocupaciones, diciendo que es solo la IA la que mira los datos de energía. La IA no les dirá a los conductores si es probable que los hogares específicos estén vacíos, y en su lugar solo emitirá un pedido recomendado de entregas. El uso de datos también se basa en la aprobación de los residentes para este propósito.

Si funciona, podría ser un salvador para la industria del transporte. El número de quiebras corporativas en Japón provocadas por la escasez de mano de obra aumentó a un máximo récord de casi 200 el año pasado, con la industria del transporte representando la mayor parte mientras lucha por ponerse al día con la creciente demanda de comercio electrónico.

El gráfico de la derecha muestra una ruta de entrega óptima basada en IA, con puntos azules que muestran entregas exitosas, durante un experimento en el campus de Hongo de la Universidad de Tokio. El gráfico de la izquierda muestra la ruta ideada por un conductor humano. Los puntos rojos indican entregas fallidas, y las líneas rojas muestran la ruta tomada para la re-entrega. / CORTESÍA DE JAPAN DATA SCIENCE CONSORTIUM CO. LTD.
El gráfico de la izquierda muestra la ruta ideada por un conductor humano. Los puntos azules indican entregas exitosas y los puntos rojos, entregas fallidas, mientras que las líneas rojas muestran la ruta tomada para la re-entrega. El gráfico de la derecha muestra una ruta de entrega óptima basada en IA durante un experimento en el campus Hongo de la Universidad de Tokio. / CORTESÍA DE JAPAN DATA SCIENCE CONSORTIUM CO. LTD.

Las re-entregas han costado a la industria de entrega de paquetes unos ¥200 mil millones por año en costos de combustible y mano de obra desperdiciados, aproximadamente 1 de cada 5 entregas se retrasan por residentes ausentes. De hecho, los datos muestran que una cuarta parte del kilometraje de los conductores de entrega se gasta en la re-entrega y el problema causa una pérdida total de mano de obra de 180 millones de horas al año.

Otro gigante de la entrega de paquetes, Japan Post Co., ha estado experimentando con algoritmos de IA desarrollados por la startup Optimind Inc, con sede en Nagoya. para configurar rutas de entrega óptimas. El gerente general de Japan Post, Yoshihiro Gomi, dice que el sistema libera a los conductores de la tarea insignificante de planificar rutas, lo que les permite concentrarse más en conducir de forma segura y permite a los conductores novatos desempeñarse al mismo nivel que los conductores más experimentados.

La IA se está adoptando de una forma u otra en casi todas las industrias. La batalla global por el dominio en este campo se ha librado entre los Estados Unidos y China, con Japón muy rezagado en términos de patentes adquiridas. Para ponerse al día, el pasado mes de junio la administración de Abe se fijó el ambicioso objetivo de fomentar a 250 000 expertos en IA al año para fortalecer la competitividad industrial y convertirse en líderes en aplicaciones de IA para diversas industrias.

En línea con ese objetivo, la empresa de telefonía móvil SoftBank Corp.se asoció con la Universidad de Tokio en diciembre pasado para crear el Instituto Beyond AI, financiando 20 mil millones de yenes durante la próxima década para acelerar la investigación avanzada de IA en Japón.

«Japón está muy por detrás del mundo en IA, pero los alcanzaremos y superaremos», dijo el CEO de SoftBank, Masayoshi Son.

Teruo Fujii, vicepresidente ejecutivo de la Universidad de Tokio, dice que la universidad tiene una ventaja global en investigación básica, como matemáticas y robótica, y agregó que espera que el instituto ayude a avanzar en la investigación aplicada de IA de Japón al siguiente nivel.

Aunque la IA avanzada se utiliza principalmente en grandes empresas, también está encontrando un hogar en pequeñas y medianas empresas.

Ebiya, un restaurante japonés de larga data en Ise, Prefectura de Mie, ha desarrollado un sistema de IA que predice el número de clientes de restaurantes que tendrá con más del 95 por ciento de precisión, lo que ha ayudado a triplicar la productividad, quintuplicar las ganancias de la empresa y reducir el desperdicio de alimentos.

El sistema, que predice el número esperado de clientes hasta 45 días en el futuro utilizando más de 100 conjuntos de datos diferentes, incorporando pronósticos meteorológicos y el número de peatones que probablemente estarán cerca del restaurante, es tan exitoso que Haruki Odajima, el presidente de la compañía, ha convertido el sistema en su propio negocio. La firma, EBILAB, comercializa el sistema de IA a otros restaurantes por una tarifa mensual.

Un cocinero de Ebiya se prepara para el día siguiente basándose en una proyección de IA que predice el número de clientes esperados con una precisión de más del 95 por ciento. / CORTESÍA DE EBIYA
Un cocinero de Ebiya se prepara para el día siguiente basándose en una proyección de IA que predice el número de clientes esperados con una precisión de más del 95%. / CORTESÍA DE EBIYA

La gestión basada en datos sigue siendo poco común en la industria, donde aproximadamente la mitad de los restaurantes nuevos quiebran en dos años, dijo Ryuji Tokiwagi, director de tecnología de EBILAB.

Odajima dice que la idea del sistema surgió después de que su restaurante no estimara el número de clientes en función de la intuición y la experiencia.

El beneficio de predicciones precisas es claro. Ebiya redujo la pérdida de alimentos en un 70 por ciento bajo el sistema, lo que le ayudó a optimizar la preparación de platos para el día siguiente.

En la actualidad, casi 120 restaurantes han introducido el sistema, muchos de los cuales han cambiado sus negocios y logrado reducir el desperdicio de alimentos. Más de 1,000 restaurantes están considerando usarlo y EBILAB está teniendo dificultades para mantenerse al día con la demanda sólida.

«Los restaurantes representan la mayor parte de las nuevas empresas del mundo, y sin embargo, la mayoría de ellos cierran en 10 años», dice Odajima. «A menudo se dice que el negocio de los restaurantes es la industria menos productiva que ofrece el salario más bajo. Quiero que la industria de servicios de todo Japón use este sistema y dé la vuelta a esta industria.»

Haruki Odajima / CORTESÍA DE EBIYA
Haruki Odajima / CORTESÍA DE EBIYA

Después de dejar su trabajo en SoftBank, Odajima decidió en 2012 hacerse cargo de Ebiya, una empresa establecida que se remonta a más de un siglo y que estaba dirigida por su suegro. Revisó el restaurante, que anteriormente usaba un ábaco para contabilizar las facturas de los clientes, convirtiéndolo en uno con un diseño artístico moderno que está equipado con tecnologías modernas como sensores y cámaras.

El año pasado, por segundo año consecutivo, Microsoft nombró a Ebiya como una de las empresas más exitosas que utiliza IA. Odajima ahora está disfrutando de la atención, ya que da alrededor de 200 discursos al año en todo el país sobre su innovación.

Su próximo objetivo para su negocio de IA es el mercado global.

«Hay innumerables posibilidades para el negocio, y eso es lo que he aprendido de primera mano», dijo. «Ahora estoy pensando en hacer negocios en el extranjero también.»

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  • Ebiya, un restaurante japonés de larga data en Ise, Prefectura de Mie, ha desarrollado un sistema de inteligencia artificial que predice el número de clientes que recibirá con más del 95 por ciento de precisión. / CORTESÍA DE EBIYA
  • Un cocinero de Ebiya se prepara para el día siguiente basándose en una proyección de IA que predice el número de clientes esperados con una precisión de más del 95 por ciento.  CORTESÍA DE EBIYA
  • Haruki Odajima | CORTESÍA DE EBIYA

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