Bolin, Jane Matilda

1908-2007

Judge

Aunque nunca le importó pensar en estos términos, a Jane Bolin a menudo le seguían su nombre con la descripción, «la primera mujer negra en….»En su mente, simplemente estaba siguiendo el camino de su vida, persiguiendo objetivos en una profesión que cuidaba profundamente, no diferente a cualquier otro hombre o mujer, negro o blanco. Sin embargo, los hechos son innegables que parte del camino de la vida de Bolin implicaba abrir puertas que, hasta su llegada, habían estado cerradas para las mujeres afroamericanas, por lo que la descripción, aunque no necesariamente bienvenida, es precisa. Jane Bolin fue la primera mujer negra en graduarse de la Facultad de Derecho de Yale, la primera mujer negra en trabajar como consejera corporativa para la ciudad de Nueva York, la primera mujer negra en ser admitida en el Colegio de Abogados de la Ciudad de Nueva York y, lo que es más significativo, la primera jueza negra en los Estados Unidos. «Todos los demás hacen un alboroto al respecto, pero yo no lo pensé, y todavía no lo hago», le dijo a David Margolick del New York Times en 1993. «No estaba preocupado por el primero, el segundo o el último. Mi trabajo era mi principal preocupación.»

Decidida a ser Abogada

Nacida Jane Matilda Bolin el 11 de abril de 1908, en Pough-keepsie, Nueva York, era la menor de cuatro hijos de Gaius C. Bolin, un abogado y primer graduado negro del Williams College, y Matilda Ingram Bolin, una inglesa blanca. Su madre se enfermó cuando Bolin era joven y murió cuando tenía ocho años. Como padre soltero, su padre dedicó una gran cantidad de tiempo y energía a sus hijos mientras dirigía simultáneamente su propio pequeño bufete de abogados en Pough-keepsie. Fue en la oficina de su padre con las filas y filas de libros de derecho, que Bolin, una ávida lectora y excelente estudiante, pensó por primera vez en convertirse en abogada.

Un estudiante brillante, Bolin se graduó de la Escuela Secundaria Poughkeepsie a los 15 años. Bolin comenzó a asistir al Wellesley College en 1924, una de las dos mujeres negras que ingresaron ese año. Más tarde recordó su vida en Wellesley como una época solitaria donde fue ignorada socialmente y recibió poco aliento de la facultad. Como estudiante de último año, cuando le contó a su asesor sobre sus planes de convertirse en abogada, se le instruyó severamente que pensara en otra cosa. Le dijeron que no había futuro para una mujer negra como abogada. Al graduarse en 1928, Bolin fue nombrada «Wellesley Scholar», una distinción otorgada a las 20 mejores mujeres de su clase. La experiencia de Bolin en Wellesley la irritó. En un ensayo que escribió en 1974 para una publicación de Wellesley, explicó con franqueza: «Me entristece y enloquezco incluso casi medio siglo después de recordar muchas de mis experiencias en Wellesley, pero mis días universitarios en su mayor parte evocan recuerdos personales tristes y solitarios. Estas experiencias tal vez fueron en parte responsables de mi interés de toda la vida en los problemas sociales, la pobreza y la discriminación racial rampantes en nuestro país», como se cita en el sitio Web de Wellesley College.

En marcado contraste con su asesor en Wellesley, el padre de Bolin sabía que su hija podía convertirse en abogada, simplemente no quería que lo hiciera. «Al principio se opuso a la idea», recordó Bolin a Judy Klemesrud del New York Times. «Asumió que yo sería maestra de escuela. No creía que las mujeres debieran escuchar las cosas desagradables que los abogados tienen que escuchar. Bolin temía tanto la desaprobación de su padre que no le contó sus planes hasta que ya la había entrevistado y fue aceptada por la Facultad de Derecho de Yale. Con la reacia bendición de su padre, Bolin pasó por la escuela y se graduó en 1931, la primera mujer negra en hacerlo.

Comenzó su Carrera pionera

Con el título de abogado en mano Bolin colocó su nombre en la puerta principal de la oficina de Poughkeepsie de su padre hasta 1933, cuando su matrimonio con su compañero abogado, Ralph E. Mizelle, la llevó a Nueva York. La pareja ejerció la abogacía juntos hasta 1937, cuando Bolin solicitó un puesto en la Oficina del Consejo Corporativo de la Ciudad de Nueva York, la oficina legal de la ciudad. Aunque inicialmente fue despedida durante su entrevista para el puesto por un asistente, el abogado de la Corporación Paul Windels entró en la oficina y la contrató en el acto, dándole a Bolin la distinción de ser la primera mujer negra en convertirse en Asistente del Abogado de la Corporación. En esta función, Bolin fue asignada al Tribunal de Relaciones Domésticas, donde representó a los peticionarios que no podían pagar a su propio abogado.

Bolin había ocupado el cargo de Asesor Jurídico Adjunto de la Corporación durante dos años cuando fue convocada por la oficina del alcalde de Nueva York, Fiorello LaGuardia, para reunirse con el alcalde en el edificio de la Feria Mundial de la Ciudad de Nueva York que acababa de inaugurarse. Preocupada porque alguien se había quejado de su desempeño en la oficina del Abogado de la Corporación y el alcalde iba a reprenderla, Bolin persuadió a su esposo para que la acompañara a la reunión. Su preocupación se convirtió en sorpresa, que luego se convirtió en entumecimiento cuando se enteró de que la intención del alcalde LaGuardia era juramentarla como juez, la primera jueza negra en los Estados Unidos. La juramentación tuvo lugar un sábado y Bolin tomó su lugar en el banquillo el lunes siguiente. Sería un cargo que ocuparía durante los próximos 40 años.

Sus primeros años como juez pusieron a prueba su temple, ya que tenía que equilibrar la vida familiar con sus deberes profesionales. Dos años después de que Bolin diera a luz a su hijo, Yorke Bolin Mizelle, en 1941, su marido murió. Permaneció viuda hasta que se volvió a casar en 1950. De esos siete años criando a su hijo como madre soltera y persiguiendo una carrera de tiempo completo, Bolin comentó: «No creo que haya defraudado a nadie más que a mí mismo. No pude dormir todo lo que necesitaba…. Sentí que mi primera obligación era con mi hijo», según el sitio web de la American Bar Association. Siguió el ejemplo de su propio padre, que la había prodigado devoción y apoyo de niña. Recordó su tiempo como madre soltera y viuda como un período en el que ganó un verdadero aprecio por los sacrificios de su padre en apoyo de sus hijos, según el Diario Poughkeepsie. Su segundo matrimonio con Walter P. Offutt, Jr., un clérigo, duró hasta que falleció en 1974 de linfoma.

Los esfuerzos de Bolin para proporcionar una vida familiar amorosa a su propio hijo y esposo se vieron reforzados por sus deberes de corte, lo que le dio una visión profunda de los efectos sociales de la vida familiar problemática. Fue asignada al Tribunal de Relaciones Domésticas, que en 1962 se conoció como el Tribunal de Familia del Estado de Nueva York. Su posición le dio a Bolin un asiento en primera fila para prácticamente todos los aspectos de problemas legales que podrían involucrar a una familia de Nueva York, desde cónyuges maltratados e hijos abandonados hasta demandas de paternidad y, cada vez más a lo largo de sus 40 años de carrera, homicidios cometidos por menores. «Siempre tuvimos homicidios, pero no en las cifras que tenemos hoy», le dijo Bolin a Klemesrud del New York Times en el momento de su jubilación. «Nunca he visto nada como esto, el alcance de esta violencia, nunca.»Añadiendo,» A veces, desde el banquillo, pregunto a los niños, ‘ ¿Por qué, por qué, por qué?y nunca obtengo una respuesta satisfactoria. Te miran, te miran, y no dicen nada.»

De un vistazo

Nacida Jane Matilda Bolin el 11 de abril de 1908, en Poughkeepsie, NY; fallecida el 8 de enero de 2007, en Nueva York, NY; hija menor de Matilda Ingram Emery y Gaius C. Bolin (abogado); casada con Ralph E. Mizelle (abogado), 1933 (fallecido en 1943); casada con Walter P. Offutt, Jr. (clérigo), 1950 (fallecido en 1974); hijos: Yorke Mizelle. Estudios: Wellesley College, Licenciatura, 1928; Facultad de Derecho de Yale, JD, 1931.

Carrera: Admitido en el Colegio de Abogados del Estado de Nueva York, 1932; abogado de práctica privada, 1932-37; Oficina del Abogado Corporativo de la Ciudad de Nueva York, Abogado Adjunto de la Corporación, 1937-39; Tribunal de Relaciones Domésticas (conocido como Tribunal de Familia del Estado de Nueva York en 1962), justicia, 1939-78; Junta de Regentes del Estado de Nueva York, miembro del Comité de Revisión de Regentes, 1979–?.

Membresías: Asociación de Abogados de Harlem, Asociación de Abogados de la Ciudad de Nueva York, Asociación Nacional de Abogados, Asociación de Abogados del Estado de Nueva York; Asociación de Jueces de Tribunales de Familia de Nueva York. Fue miembro de las juntas directivas de la NAACP, la Liga Urbana de Nueva York, la Escuela Dalton, la Escuela Wiltwyck y la Liga de Bienestar Infantil.

Premios: Títulos honoríficos de Morgan State College, Tuskegee Institute, Hampton Institute, Western College for Women, Williams College; Premio de Asesoría Corporativa por Servicio Distinguido, 1993.

La visión de Bolin se extendió mucho más allá de los efectos sociales de la vida familiar, sin embargo. Como juez, Bolin decidió introducir cambios en la forma en que se manejaban las cosas en la burocracia legal de Nueva York con respecto a la raza y la etnia. Un cambio fue la asignación de agentes de libertad vigilada a casos sin distinción de raza o religión. «Cuando entré, uno o dos agentes negros de libertad condicional solo se ocupaban de las familias negras», recordó a Klemesrud. «Había cambiado eso.»Un segundo cambio fue asegurar que las agencias privadas de cuidado de niños que recibían fondos públicos aceptaran a los niños sin importar su origen étnico. «Solían poner una gran N o PR en el frente de cada petición, para indicar si la familia era negra o puertorriqueña», le dijo a Klemesrud. Bolin también había cambiado eso.

Poseía una Pasión Incansable por el Trabajo

Además de su trabajo en el banquillo, Bolin sirvió en las juntas de muchas agencias y organizaciones, incluida la Child Welfare League, la Junta Nacional de la NAACP, la Liga Urbana de Nueva York, la Escuela Dalton y la Escuela Wiltwyck para Niños, que ayudó a fundar con Eleanor Roosevelt y otros. Todas las actividades que eran paralelas a una vida de trabajo profesional diseñado para ayudar a las personas, una pasión por la que nunca se cansó.

Cuando Bolin alcanzó la edad de jubilación obligatoria de 70 años en 1978, se vio obligada a dimitir del cargo. Se oponía mucho a la idea. Aunque dejó el banquillo, Bolin permaneció activo. Se convirtió en miembro del Comité de Revisión de Regentes de la Junta de Regentes del Estado de Nueva York, donde revisó casos disciplinarios. También enseñó matemáticas y lectura a niños de escuelas públicas de Nueva York durante su jubilación, y trabajó como consultora de derecho familiar. «Siempre he hecho el tipo de trabajo que me gusta», admitió a Klemesrud. «No quiero sonar trillado, pero las familias y los niños son muy importantes para nuestra sociedad, y dedicar su vida a tratar de mejorar sus vidas es completamente satisfactorio. Bolin murió en Nueva York el 8 de enero de 2007. Tenía 98 años.

Sources

Books

Thompson, Kathleen, and Hilary Mac Austin, The Face of Our Past, Indiana University Press, 1999.

Publicaciones periódicas

Chicago Tribune, 14 de enero de 2007, p. 6.

Jet, 28 de julio de 1997, p. 19; 27 de julio de 1998, p. 19.

New York Times, 8 de abril de 1937, p. A-3; 23 de julio de 1939, p. A-7; 14 de abril de 1943, p. A-24; 8 de diciembre de 1978, p. A-22; 14 de mayo de 1993, p. B-8.

Poughkeepsie Journal, 13 de enero de 2007, p. B1.

En línea

«American Bar Association Division for Public Education: Perfil de la semana: Jane M. Bolin,» American Bar Association, www.abanet.org/publiced/bh_jb.html (6 de febrero de 2007).

«Persona de la Semana: Jane Bolin,» Wellesley College, www.wellesley.edu/Anniversary/bolin.html (6 de febrero de 2007).

Otros

Se obtuvo información adicional para este perfil de la división de Libros y Manuscritos Raros del Centro Schomburg de Investigación en Cultura Negra.

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