James Forten – Uno de los Padres Fundadores de los Estados Unidos

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  • Salón de la Independencia
  • Iglesia Metodista Afroamericana Madre Bethel
  • La Casa del Presidente

Nacimiento: 2 de septiembre de 1766
Muerte: 4 de marzo de 1842 (75 años)
Colonia: Pensilvania
Ocupación: Corsario, Fabricante de velas y Abolicionista
Significado: Prominente Empresario Afroamericano y Abolicionista

 Retrato de James Forten

James Forten fue Padre fundador de los Estados Unidos de América. Nacido como afroamericano libre en Filadelfia, Forten fue educado en una de las escuelas cuáqueras de la ciudad, y comenzó a trabajar con su padre como fabricante de velas a la edad de solo ocho años. Después de que el padre de Forten muriera en un accidente de navegación, Forten se convirtió en el proveedor principal de su madre y su hermana a la edad de nueve años, y se vio obligado a dejar la escuela para encontrar empleo adicional.

Guerra Revolucionaria

Forten creció en un momento de gran agitación política en Estados Unidos desde que estalló la Guerra Revolucionaria cuando Forten tenía solo ocho años de edad. Cuando cumplió nueve años, Forten escuchó la Declaración de Independencia leída en voz alta por primera vez detrás del Salón de la Independencia. A los once años, Forten observó cómo los británicos se apoderaban de la ciudad capital de Filadelfia.

A los catorce años de edad, Forten se ofreció como voluntario para servir como «chico de la pólvora» en el Royal Louis al mando del capitán Stephen Decatur, Sr., un corsario que apoyaba a los Estados Unidos durante la Guerra de Independencia. Como chico de la pólvora, Forten llevaba pólvora desde el depósito de pólvora de la nave hasta los cañones de la nave. Mientras servía, el barco de Forten fue capturado por los británicos, y corría el riesgo de ser vendido como esclavo. En su lugar, Forten fue transportado al HMS Jersey, donde Forten se convirtió en prisionero de guerra. Las condiciones a bordo del barco eran terribles y miles de estadounidenses murieron a bordo de barcos prisioneros británicos durante la Guerra de Independencia.
Forten fue liberado en un intercambio de prisioneros en 1782, pero permaneció en Inglaterra, trabajando en astilleros de Londres antes de poder asegurar el viaje a Filadelfia.

Éxito financiero y activismo

De vuelta en Filadelfia, Forten reanudó su trabajo como fabricante de velas. El propietario del desván de velas, Robert Bridges, decidió poner a Forten a cargo de la operación cuando se jubiló, y para cuando Forten tenía 35 años, ya había comprado el negocio a Bridges. Forten desarrolló nuevos tipos de velas y herramientas para velas que permitían a los barcos maniobrar mejor y mantener velocidades más altas. Estas innovaciones llevaron al negocio de Forten a un gran éxito, y Forten se convirtió en el principal fabricante de velas de Filadelfia. Forten empleaba a docenas de personas, blancas y negras, en su desván de velas, y disfrutó de un tremendo éxito financiero.

Mapa de Filadelfia que muestra la ubicación del desván de vela de Forten

Forten utilizó su riqueza y poder recién ganados para financiar organizaciones benéficas que sirven a los afroamericanos y para abogar firmemente por la abolición de la esclavitud, así como los derechos civiles para los afroamericanos. En 1800, antes de que el Congreso partiera de Filadelfia hacia Washington, D. C., Forten organizó una petición para que el Congreso aboliera la esclavitud en Estados Unidos. Forten también se convirtió en un crítico abierto de la Ley de Emancipación Gradual de Pensilvania de 1780. Aunque Pensilvania aprobó la primera ley de emancipación en los Estados Unidos, fue tan gradual e incremental que todavía había algunos esclavos retenidos en Pensilvania cuando comenzó la Guerra Civil 80 años después. Forten presionó por la abolición inmediata de la esclavitud en Pensilvania, y pidió que Pensilvania pusiera fin a la prohibición de la inmigración de esclavos liberados de otros estados.

Cuando se formó la Sociedad Americana de Colonización para tratar de enviar afroamericanos libres de regreso a África, Forten se convirtió en un líder nacional contra el movimiento. En una reunión de 1817 con Richard Allen, Absalom Jones y otros afroamericanos prominentes, Forten denunció la Sociedad Americana de Colonización y afirmó los derechos de los afroamericanos a vivir libres en América. Forten también utilizó su considerable riqueza para ayudar a financiar un periódico abolicionista, The Liberator, al que también contribuyó como escritor.

Forten luchó por la Independencia de Estados Unidos, pero una vez que se aseguró Forten estaba entre los que no estaban incluidos en la visión establecida por los redactores de la Constitución de los Estados Unidos. Por lo tanto, Forten tuvo que luchar de nuevo, esta vez fuera del sistema, por los derechos de los afroamericanos y por crear un espacio en la sociedad estadounidense que no se les proporcionaba. En el momento de su muerte en 1842, Forten se encontraba entre los afroamericanos más influyentes del país y a su funeral asistieron miles de personas.

Forten está enterrado en el Cementerio Eden, un cementerio histórico afroamericano ubicado a las afueras de Filadelfia, donde están enterrados muchos de los más prominentes afroamericanos de Filadelfia.

James Forten en Filadelfia

Forten vivió en Filadelfia la mayor parte de su vida y operó su exitoso desván de vela en Filadelfia justo debajo de Pine Street a lo largo del río Delaware. Forten vivía cerca del Independence Hall y escuchó la Declaración de Independencia leída en voz alta allí por primera vez cuando era un niño. Forten asistió a la Iglesia de la Madre Bethel A. M. E., que fue dirigida por su compañero abolicionista Richard Allan.

Hoy puedes aprender más sobre James Forten en el Museo Afroamericano de Filadelfia, el primer museo de América dedicado a la historia afroamericana. También hay información sobre Forten y la comunidad afroamericana libre de Filadelfia en el sitio de la Casa del Presidente en Filadelfia. El Salón de la Independencia y la Casa del Presidente son dos paradas en el Recorrido a Pie Constitucional.

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