Trilogía de Navidad 2014 Parte I: ¿Era él o no era él y importa?

Isaac Newton supuestamente se jactó en su lecho de muerte de que nunca había conocido a una mujer. Eso se conoce en el sentido bíblico que significa tener relaciones sexuales. La mayoría de la gente interpreta que esto significa que Newton murió virgen, ¿pero es cierto? ¿Había conocido a un hombre?

Cualquiera que se proponga escribir una biografía de Isaac Newton tiene un problema, ¿qué puede hacer para que su biografía destaque de todas las que ya se han escrito y hay muchas por ahí? ¡Incluso Richard Westfall, cuyo Nunca descansa es sin duda el rey de la manada, ha escrito tres biografías de Newton diferentes! Michael White, que podría describirse como un escritor profesional de biografías intelectuales, decidió ir al shock, al horror, ¿sabías?, ruta con su biografía de 1997, Isaac Newton: El Último Hechicero, en el que revela «la extraordinaria influencia de la alquimia en la mente más grande del mundo moderno». Desafortunadamente para White, esta es una noticia muy rancia, como señaló hace cuatro años mi hermana del alma #histsci Rebekah » Becky Higgitt en una entrada de blog titulada Newton y la alquimia: ¿una sorpresa constante? Para citar al buen Dr. Higgitt:

Sin embargo, lo que más me molesta es el hecho de que Newton ha sido «revelado» como alquimista, o como mago, una y otra vez. En los últimos años, el mayor interés popular en Newton se ha relacionado con la alquimia y la profecía, y tales presentaciones tienden a ir acompañadas de la sugerencia de que se trata de una revelación sorprendente y novedosa. Este proceso se remonta al menos hasta John Maynard Keynes y su ensayo de 1946 «Newton el hombre», que presentaba a Newton como «el último de los magos». Keynes había adquirido una parte significativa de la parte «no científica» del archivo de Newton (según juzgaron los científicos que los catalogaron y dividieron a finales del siglo XIX), y sin duda le llamó la atención lo que encontró. Pero, como he dicho en mi libro, no debería haber estado tan sorprendido como evidentemente lo estaba.

White estaba, por supuesto, dirigido al público en general con su biografía popular, por lo que podría haber sorprendido a algunos de sus lectores con sus revelaciones alquímicas, sin embargo, definitivamente causó un gran revuelo con otra revelación en su libro, la afirmación de que Newton era homosexual. En este post quiero examinar la evidencia que White presenta para esta afirmación y dar mi punto de vista sobre la pregunta, ¿fue Isaac Newton un homosexual? Igualmente importante en mi opinión es la pregunta: ¿importa?

No hay evidencia sólida real de que Newton fuera homosexual, es decir, nunca se delató a sí mismo, como diríamos hoy, y ninguno de sus amigos conocidos o enemigos lo delató o denunció como tal. Newton adquirió suficientes enemigos a lo largo de su larga y cascarrabias vida, varios de los cuales felizmente lo habrían deseado al diablo, así que creo que si hubiera habido siquiera un indicio de que era homosexual, uno de ellos habría hecho pública la información con alegría maliciosa. Siendo esta la situación real en cuanto a nuestro conocimiento biográfico de Newton se vuelve Blanco, se reduce a evidencia circunstancial y suposición plausible. Cree que ha encontrado dos pruebas separadas que apuntan a la homosexualidad de Newton y como no están relacionadas, trataré con ellas de forma independiente.

El primer escenario de White se refiere a John Wickins, un estudiante de Cambridge y más tarde miembro del Trinity College que compartió una cámara con Newton durante veinte años, de 1663 a 1683. Sabemos casi nada sobre Wickins una de las pocas fuentes es una breve nota escrita por su hijo Nicolas Wickins a Robert Smith en 1728.

La intimidad de mi padre con él vino por simple accidente. El compañero de cámara de mi padre, siendo muy desagradable con él, se retiró un día a los paseos donde encontró al Sr. Newton solitario & abatido; Al entrar en el discurso, encontraron que su causa de Jubilación era la misma &luego acordaron sacudirse a sus Compañeros desordenados presentes &, lo que hicieron tan pronto como les fue posible &y así continuaron mientras mi Padre se quedara en la Universidad.

Durante su tiempo juntos, Wickins funcionó como amanuense de Newton copiando notas para él y actuando como su asistente durante los experimentos alquímicos. White no puede ofrecer ninguna evidencia de que su relación fuera otra cosa que solo compañeros de cuarto, pero cree que hay una pistola humeante. Escribe:

No hay evidencia sólida de que su relación sea de naturaleza sexual, solo especulación en torno a la intensidad de su vínculo, como lo indica la forma absoluta y clínica de su ruptura.

Newton y él se separaron en 1683 bajo una nube y, a pesar de que Wickins vivió otros treinta y seis años, los dos hombres nunca se volvieron a encontrar.

Esta es la extensión completa de la evidencia de White e incluso tal como está, es muy delgada. No hay nada inusual en las personas que han sido amigos durante largos períodos de tiempo después de separarse, por cualquier razón, perdiendo completamente el contacto entre sí. De haber movido un poco en mi vida podría citar bastantes ejemplos de mi propia vida. Sin embargo, el argumento de White se debilita aún más si pasamos al relato de Westfall de su relación.

Con John Wickins, el joven jubilado que conoció en un paseo solitario en el colegio, continuó compartiendo una cámara hasta que Wickins renunció a su beca en 1683 para la vicaría de Stoke Edith. Wickins estuvo ausente con frecuencia durante largos períodos, y durante los últimos cinco años apenas estuvo allí.

Esta información añadida no coincide con la «intensidad de su vínculo» y la «forma clínica y absoluta de romperlo»de White. Parece más probable que su amistad simplemente se separara como lo hacen muchas amistades similares.

Curiosamente, White no intenta evocar una relación homosexual entre Newton y Humphrey Newton (un joven de Grantham que no era pariente) que después de la partida final de Wickins vivió en las cámaras de Newton durante cinco años funcionando como su amanuense.

Con su segunda pieza de evidencia, White se encuentra en un terreno mucho más firme y describe una amistad de Newton que parece haber sido una relación de amor con otro hombre, el joven matemático suizo Nicolas Fatio de Duillier (1664-1753).

 Fatio c. 1700 Artista Fuente desconocida: Wikimedia commons

Fatio c. 1700 Artista desconocido
Fuente: Wikimedia commons

Fatio, como se le conoce, habiendo estudiado previamente con Cassini en París y haciéndose amigo de Huygens y Jakob Bernoulli, viajó a Londres en 1687, donde conoció a muchos de los principales eruditos, incluido John Wallis, y fue elegido miembro de la Royal Society. Probablemente fue en una reunión de la Royal Society en 1689, donde «Huygens habló sobre la luz y la gravedad» que conoció por primera vez a Isaac Newton. «La atracción entre los dos fue instantánea» Luego siguió una relación intelectual y personal muy estrecha entre los dos hombres, bien documentada en una serie de cartas muy íntimas que pueden, sin un gran esfuerzo de imaginación, describirse como cartas de amor. Esta relación duró unos cuatro años con Newton ofreciéndole prestar dinero a su joven amigo y, a veces, rogándole que viniera y compartiera sus aposentos con él para que pueda cuidar la salud y el bienestar del joven erudito. No hay evidencia de que su relación haya sido alguna vez física, pero hay pocas dudas del afecto que implicaba. Fue una historia de amor homosexual? Parece muy probable en la evidencia de la correspondencia, sin embargo, también podría explicarse con una relación de padre e hijo; Newton tal vez haya visto algo de sí mismo en el joven Fatio y lo haya adoptado como una gallina madre. El tono de algunas de las cartas de Newton ciertamente apoyaría tal interpretación.

Personalmente creo que hubo al menos una relación de amor no física entre Newton y Fatio y se podría justificar incluir a Newton en el muy pequeño número de científicos homosexuales conocidos. Esto, por supuesto, plantea la pregunta incluida en mi título, ¿importa? En un mundo ideal, al menos en mi visión de uno, el género, la nacionalidad, la religión, la orientación sexual, las opiniones políticas o cualquier otro rasgo personal de un científico no deben desempeñar ningún papel en la forma en que vemos su trabajo científico; sin embargo, estamos muy lejos de vivir en un mundo ideal. Las personas son discriminadas por su género, su color de piel, su orientación sexual, su religión, etc. sucesivamente. Incluso recientemente tuvimos el espectáculo poco apetecible de un autoproclamado campeón del libre pensamiento ridiculizando al Islam por la falta de Premios Nobel islámicos.

Desde hace varios años, muchas personas, incluida yo misma, hemos estado presionando para aumentar la conciencia general de las científicas, tanto en la historia de la ciencia como en el mundo actual, como modelos a seguir para alentar a las mujeres jóvenes a considerar la ciencia como una posible carrera y tratar de reducir los prejuicios contra quienes hacen de esta su elección de carrera. Mientras que las científicas son escasas en el terreno en la historia de la ciencia antes del siglo XX, las científicas homosexuales son casi inexistentes. En varios artículos recientes en Internet provocados por la película biográfica de Alan Turing, The Imitation, jóvenes científicos homosexuales han enfatizado la importancia de Turing como un modelo a seguir para ellos a la hora de elegir sus carreras. Creo que sería bueno que los jóvenes homosexuales también pudieran señalar a Newton, a menudo presentado como el más grande de todos los científicos, como un modelo a seguir al contemplar una carrera en la ciencia.

Richard S. Westfall, Never at Rest: A Biography of Isaac Newton, Cambridge University Press, Cambridge etc., 1980

Michael White, Isaac Newton: The Last Sorcerer, Fourth Estate, Londres, 1998.

Westfall, p. 74

Blanco, p. 235

Blanco, p. 52

Westfall, p. 194

Westfall, p. 493

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