Bolin, Jane Matilda

1908-2007

Juge

Bien qu’elle ne se soit jamais souciée de penser en ces termes, Jane Bolin faisait souvent suivre son nom du descriptif, « première femme noire à …. »Dans son esprit, elle suivait simplement le chemin de sa vie, poursuivant des objectifs dans une profession qui lui tenait à cœur, pas comme aucun autre homme ou femme, noir ou blanc. Pourtant, les faits sont indéniables qu’une partie du chemin de vie de Bolin consistait à ouvrir des portes qui avaient été, jusqu’à son arrivée, fermées aux femmes afro-américaines et donc la description, bien que pas nécessairement la bienvenue, est exacte. Jane Bolin a été la première femme noire diplômée de la Faculté de droit de Yale, la première femme noire à travailler comme avocate d’entreprise pour la ville de New York, la première femme noire à être admise au Barreau de la Ville de New York et, plus important encore, la première femme noire juge aux États-Unis. « Tout le monde fait du bruit à ce sujet, mais je n’y ai pas pensé, et je n’y pense toujours pas », a-t-elle déclaré à David Margolick du New York Times en 1993. « Je n’étais pas préoccupé par le premier, le deuxième ou le dernier. Mon travail était ma principale préoccupation. »

Déterminée à être avocate

Née Jane Matilda Bolin le 11 avril 1908 à Pough-keepsie, New York, elle était la plus jeune des quatre enfants nés de Gaius C. Bolin, avocat et premier diplômé noir du Williams College, et de Matilda Ingram Bolin, une anglaise blanche. Sa mère était tombée malade quand Bolin était jeune et est morte quand elle avait huit ans. En tant que mère monoparentale, son père consacrait beaucoup de temps et d’énergie à ses enfants tout en gérant simultanément son propre petit cabinet d’avocats à Pough-keepsie. C’est dans le bureau de son père avec les rangées et les rangées de livres de droit que Bolin, une lectrice passionnée et une excellente étudiante, a d’abord pensé à devenir avocate.

Élève brillant, Bolin est diplômé de la Poughkeepsie High School à l’âge de 15 ans. Bolin a commencé à fréquenter le Wellesley College en 1924, l’une des deux femmes noires à entrer cette année-là. Plus tard, elle se souvient de sa vie à Wellesley comme d’une période solitaire où elle était ignorée socialement et recevait peu d’encouragements de la part de la faculté. En tant que senior, lorsqu’elle a informé son conseiller de son intention de devenir avocate, elle a été sévèrement invitée à penser à autre chose. Il n’y avait pas d’avenir pour une femme noire en tant qu’avocate, lui a-t-on dit. Après avoir obtenu son diplôme en 1928, Bolin a été nommée « Wellesley Scholar », une distinction décernée aux 20 meilleures femmes de leur classe. L’expérience de Bolin à Wellesley lui a fait du bien. Dans un essai qu’elle a écrit en 1974 pour une publication de Wellesley, elle a expliqué candidement: « Je suis attristé et affolé, même près d’un demi-siècle plus tard, de me souvenir de plusieurs de mes expériences à Wellesley, mais mes journées de collège évoquent pour la plupart des souvenirs personnels tristes et solitaires. Ces expériences ont peut-être été en partie responsables de mon intérêt pour les problèmes sociaux, la pauvreté et la discrimination raciale qui sévissent dans notre pays « , cité sur le site Web du Wellesley College.

Contrairement à son conseiller à Wellesley, le père de Bolin savait que sa fille pouvait devenir avocate — il ne voulait tout simplement pas qu’elle le fasse. « Il était très opposé à l’idée au début », a rappelé Bolin à Judy Klemesrud du New York Times. « Il a supposé que je serais instituteur. Il ne pensait pas que les femmes devraient entendre les choses désagréables que les avocats doivent entendre. »Bolin craignait tellement la désapprobation de son père qu’elle ne lui a pas dit ses plans avant d’avoir déjà interviewé et d’avoir été acceptée par la Faculté de droit de Yale. Avec la bénédiction réticente de son père, Bolin est passée par l’école et a obtenu son diplôme en 1931, la première femme noire à le faire.

A commencé une carrière de pionnier

Avec un diplôme en droit en main, Bolin a apposé son nom sur la porte d’entrée du cabinet de son père à Poughkeepsie jusqu’en 1933, date à laquelle son mariage avec un autre avocat, Ralph E. Mizelle, l’a emmenée à New York. Le couple a pratiqué le droit ensemble jusqu’en 1937, date à laquelle Bolin a postulé pour un poste au Bureau de la Société Counsel de la Ville de New York, le bureau d’avocats de la ville. Bien qu’elle ait d’abord été licenciée au cours de son entrevue pour le poste par un assistant, l’avocat de la Société Paul Windels est entré dans le bureau et l’a embauchée sur place, ce qui a valu à Bolin la distinction de première femme noire à devenir avocate adjointe de la Société. Dans ce rôle, Bolin a été affectée au Tribunal des relations domestiques où elle a représenté les pétitionnaires qui n’avaient pas les moyens de payer leur propre avocat.

Bolin occupait le poste de Conseillère juridique adjointe de la Société depuis deux ans lorsqu’elle a été convoquée par le bureau du maire de New York, Fiorello LaGuardia, pour rencontrer le maire au bâtiment de l’Exposition universelle qui venait d’ouvrir à New York. Préoccupée par le fait que quelqu’un se soit plaint de sa performance dans le bureau de l’avocat de la Société et que le maire allait la réprimander, Bolin persuada son mari de l’accompagner à la réunion. Son inquiétude s’est transformée en surprise qui s’est ensuite transformée en engourdissement lorsqu’elle a appris que l’intention du maire LaGuardia était de la jurer en tant que juge — la première femme noire juge aux États-Unis. La prestation de serment a eu lieu un samedi et Bolin a pris sa place sur le banc le lundi suivant. Ce serait un poste qu’elle occuperait pendant les 40 prochaines années.

Ses premières années en tant que juge ont mis à l’épreuve son courage, car elle a dû concilier vie familiale et devoirs professionnels. Deux ans après que Bolin a donné naissance à son fils, Yorke Bolin Mizelle, en 1941, son mari est décédé. Elle est restée veuve jusqu’à son remariage en 1950. De ces sept années à élever son fils en tant que parent seul et à poursuivre une carrière à temps plein, Bolin a fait remarquer: « Je ne pense pas avoir manqué à personne d’autre que moi-même. Je n’ai pas eu tout le sommeil dont j’avais besoin …. J’ai senti que ma première obligation était envers mon enfant « , selon le site Web de l’American Bar Association. Elle suivit l’exemple de son propre père, qui lui avait prodigué dévotion et soutien dans son enfance. Elle se souvient de son époque de mère monoparentale et de veuve comme d’une période où elle a acquis une véritable appréciation des sacrifices de son père pour soutenir ses enfants, selon le Journal Poughkeepsie. Son deuxième mariage avec Walter P. Offutt, Jr., un ecclésiastique, a duré jusqu’à son décès en 1974 d’un lymphome.

Les efforts de Bolin pour offrir une vie de famille aimante à son propre fils et à son mari ont été renforcés par ses devoirs à la cour, ce qui lui a permis de mieux comprendre les effets sociaux de la vie familiale troublée. Elle a été affectée au Tribunal des relations domestiques, qui en 1962 est devenu connu sous le nom de Tribunal de la famille de l’État de New York. Sa position a donné à Bolin un siège au premier rang pour pratiquement tous les aspects des problèmes juridiques qui pourraient engager une famille new-yorkaise, des conjoints battus et des enfants négligés aux poursuites en paternité et, de plus en plus au cours de sa carrière de 40 ans, les homicides commis par des mineurs. « Nous avons toujours eu des homicides, mais pas dans les chiffres que nous avons aujourd’hui », a déclaré Bolin à Klemesrud du New York Times au moment de sa retraite.  » Je n’ai jamais rien vu de tel, l’ampleur de cette violence, jamais. » Ajoutant:  » Parfois, depuis le banc, je demande aux enfants: « Pourquoi, pourquoi, pourquoi?, « et je n’obtiens jamais de réponse satisfaisante. Ils te regardent, ils te fixent, et ils ne disent rien. »

En un coup d’œil

Née Jane Matilda Bolin le 11 avril 1908 à Poughkeepsie, NY; décédée le 8 janvier 2007 à New York, NY; fille cadette de Matilda Ingram Emery et Gaius C. Bolin (avocat); mariée à Ralph E. Mizelle (avocat), 1933 (décédé en 1943); mariée à Walter P. Offutt, Jr. (un ecclésiastique), 1950 (décédé en 1974); enfants : Yorke Mizelle. Éducation: Wellesley College, BA, 1928; Faculté de droit de Yale, JD, 1931.

Carrière: Admis au Barreau de l’État de New York, 1932; avocat de pratique privée, 1932-37; Bureau de l’Avocat de la Société de la Ville de New York, Avocat adjoint de la Société, 1937-39; Tribunal des relations domestiques (devenu Tribunal de la famille de l’État de New York en 1962), justice, 1939-78; Conseil des Régents de l’État de New York, membre du Comité d’examen des Régents, 1979 –?.

Adhésions: Harlem Lawyers Association, Association du Barreau de la Ville de New York, National Bar Association, New York State Bar Association; Association des juges des tribunaux de la famille de New York. A siégé aux conseils d’administration de la NAACP, de la Ligue urbaine de New York, de l’École Dalton, de l’École Wiltwyck et de la Ligue de protection de l’enfance.

Récompenses: Diplômes honorifiques du Morgan State College, Tuskegee Institute, Hampton Institute, Western College for Women, Williams College; Prix de l’avocat de la Société pour services distingués, 1993.

La vision de Bolin s’étend cependant bien au-delà des effets sociaux de la vie familiale. En tant que juge, Bolin était déterminé à apporter des changements à la façon dont les choses étaient traitées dans la bureaucratie juridique new-yorkaise en ce qui concerne la race et l’ethnicité. L’un des changements a été l’affectation d’agents de probation aux affaires sans race ni religion. « Quand je suis arrivée, les un ou deux agents de probation noirs ne s’occupaient que des familles noires », se souvient-elle à Klemesrud.  » J’ai fait changer ça. »Un deuxième changement a été de garantir que les agences de garde d’enfants privées qui ont reçu un financement public accepteraient les enfants sans distinction d’origine ethnique. « Ils mettaient un grand N ou un PR sur le devant de chaque pétition, pour indiquer si la famille était noire ou portoricaine », a-t-elle déclaré à Klemesrud. Bolin avait aussi changé cela.

Possédait une passion infatigable pour le travail

En plus de son travail sur le banc, Bolin a siégé aux conseils d’administration de nombreuses agences et organisations, notamment la Child Welfare League, le Conseil national de la NAACP, la New York Urban League, la Dalton School et la Wiltwyck School for Boys, qu’elle a contribué à fonder avec Eleanor Roosevelt et d’autres. Toutes des activités qui ont suivi une vie de travail professionnel conçu pour aider les gens, une passion pour laquelle elle ne s’est jamais fatiguée.

Lorsque Bolin a atteint l’âge de la retraite obligatoire de 70 ans en 1978, elle a été contrainte de quitter le banc. Elle était très opposée à l’idée. Bien qu’elle ait quitté le banc, Bolin est restée active. Elle est devenue membre du Comité d’examen des Régents du Conseil des Régents de l’État de New York où elle a examiné les cas disciplinaires. Elle a également enseigné les mathématiques et la lecture aux enfants des écoles publiques de New York pendant sa retraite, et a travaillé comme consultante en droit de la famille. « J’ai toujours fait le genre de travail que j’aime », a-t-elle admis à Klemesrud. « Je ne veux pas paraître banal, mais les familles et les enfants sont si importants pour notre société, et consacrer sa vie à essayer d’améliorer leur vie est complètement satisfaisant. » Bolin est décédé à New York le 8 janvier 2007. Elle avait 98 ans.

Sources

Livres

Thompson, Kathleen et Hilary Mac Austin, Le visage de notre passé, Indiana University Press, 1999.

Périodiques

Chicago Tribune, 14 janvier 2007, p. 6.

Jet, 28 juillet 1997, p. 19; 27 juillet 1998, p. 19.

New York Times, 8 avril 1937, p. A-3; 23 juillet 1939, p. A-7; 14 avril 1943, p. A-24; 8 décembre 1978, p. A-22; 14 mai 1993, p. B-8.

Poughkeepsie Journal, 13 janvier 2007, p. B1.

En ligne

 » American Bar Association Division for Public Education: Profil de la semaine: Jane M. Bolin,  » American Bar Association, www.abanet.org/publiced/bh_jb.html (6 février 2007).

 » Personne de la semaine : Jane Bolin,  » Wellesley College, www.wellesley.edu/Anniversary/bolin.html (6 février 2007).

Autre

Des informations supplémentaires pour ce profil ont été obtenues auprès de la division des Livres Rares et des Manuscrits du Centre de Recherche sur la Culture noire de Schomburg.

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