Guthrie, Janet (1938–)

Pilote automobile américaine et première femme à se qualifier pour les 500 miles d’Indianapolis. Prononciation: GUTH-ree. Née Janet Guthrie le 7 mars 1938 à Iowa City, Iowa; fille de Jean Ruth (Midkiff) Guthrie et William Lain Guthrie; a fréquenté la Florida School for Girls de MissHarris; diplômée de l’Université du Michigan, B.Sc . en physique, 1960.

A déménagé d’Iowa City à New York, Atlanta, puis Miami (1941); a fréquenté une école privée en Floride; a commencé à voler à 13 ans, en solo à 16 ans et a obtenu sa licence de pilote professionnel à 19 ans; a travaillé chez Republic Aviation dans la division aérospatiale, Long Island, New York; a obtenu sa licence de compétition du Club de voitures de sport de Long Island (1962); a obtenu sa licence du Club de voitures de sport d’Amérique (1963); a demandé à être l’un des premiers scientifiques-astronautes (1965); a travaillé comme physicien et coureur automobile non professionnel; a participé au Championnat international des constructeurs de 24 heures à Daytona (1966); a terminé avec succès dans neuf courses consécutives des 24 heures de Daytona, des 12 heures de Sebring et Courses d’endurance Watkins Glen 500 (1964-70); a été deuxième de classe à la course de Watkins Glen (1965); a été deuxième de classe à la course de Sebring (1967); a remporté le Prix du gouverneur de Floride à Sebring (1968); a pris un emploi de rédacteur technique pour Sperry Rand (1968); a été premier de classe à la course des 12 heures de Sebring (1970); a participé au Championnat de course sur route de l’Atlantique Nord (1973); a fait du travail de relations publiques pour Toyota (1975); est devenue la première femme à entrer et à passer le rookie test aux essais des 500 miles d’Indianapolis (1976); a été la première femme à participer à une course superspeedway de la NASCAR (National Association for Stock Car Auto Racing) (1976); a participé à quatre courses d’Indy-car sur d’autres pistes; a été la première femme à se qualifier et à participer aux 500 miles d’Indianapolis (mai 1977); a terminé neuvième des 500 miles d’Indianapolis (1978).

Janet Guthrie a gravi les échelons de la course automobile pour obtenir une reconnaissance nationale à plusieurs niveaux, mais la montée n’a pas été facile. Les établissements de course d’Indy-car et de stock-car étaient dominés par des hommes et ils n’étaient pas pressés d’ouvrir le circuit aux femmes. Jusqu’en 1972, lorsque l’interdiction de genre a été levée par un procès, les femmes n’avaient même pas été autorisées dans le garage ou les fosses à Indianapolis. Après cela, quelques femmes avaient annoncé publiquement leur intention de courir à Indy, mais se sont ensuite évanouies.

Le 29 mai 1977, Janet Guthrie a habilement franchi la barrière. Mais longtemps après avoir prouvé qu’une femme pouvait se qualifier et conduire dans l’Indy 500, longtemps après avoir démontré que la course automobile dépend de l’habileté, de la coordination et du courage, on demandait encore à Guthrie: « Pouvez-vous rivaliser physiquement avec des hommes? »Une femme grande et élégante, aux cheveux châtain clair et aux yeux noisette, la réponse de Guthrie a toujours été polie, reconnaissant une remarque faite pour la première fois par la pilote belge Christine Beckers : « Je conduis la voiture, je ne la porte pas. »

Janet Guthrie est née à Iowa City, Iowa, le 7 mars 1938, de William Lain Guthrie et Jean Midkiff Guthrie. Aînée de cinq enfants, elle est issue de ce qu’elle a décrit comme une famille livresque et excentrique. Son père, qu’elle considérait comme un croisé, exploitait l’aéroport d’Iowa City et exposait la pratique des compagnies aériennes consistant à déverser du carburéacteur en altitude après le décollage, une divulgation qui apporta rapidement une réforme au sein de l’industrie. Quand il a été embauché comme pilote pour Eastern Airlines, il a déménagé sa famille à Miami où Janet a fréquenté l’école de Floride de Miss Harris, une école privée pour filles, de 1944 à 1955.

« Je ne sais pas ce qu’il en était de la façon dont mes parents nous ont élevés », a déclaré Guthrie, « mais je n’ai jamais eu le sentiment que je ne pouvais pas être ceci ou cela parce que j’étais une fille. Je n’ai jamais été poussé vers l’idée que la meilleure chose était de me marier et d’élever des enfants that qu’il n’y avait pas d’autre option. » À 13 ans, elle commence des leçons de pilotage, instruites par son père; à 16 ans, elle fait son premier saut en parachute. Elle a obtenu sa licence de pilote à l’âge de 17 ans et sa licence d’instructeur à 21 ans. Devenue une femme élancée, articulée, mais au franc-parler qui avait l’intention de faire carrière en physique, elle s’interrogeait parfois sur son affinité pour les soi-disant activités masculines. Finalement, elle a conclu que ce sont les défis qu’elle aimait et que tous ses intérêts étaient intrinsèquement passionnants.

Après le lycée, Guthrie a fréquenté l’Université du Michigan où elle a reçu un B.Sc . en physique en 1960. Cette année-là, elle est devenue ingénieure en recherche et développement aérospatiale pour Republic Aviation Corporation, Long Island, New York, a acheté sa première voiture de sport, une Jaguar XK 120 d’occasion, et a rejoint des clubs de voitures de sport locaux. De 1961 à 1966, alors qu’elle est à Republic, elle participe à des compétitions de gymkhana, des épreuves à basse vitesse qui mettent l’accent sur la conduite de précision, comme des concours sur des parcours en zigzag marqués de pylônes. En 1962, elle est nommée championne féminine de gymkhana de Long Island. À ce moment-là, Guthrie avait découvert les courses de voitures de sport et acheté une Jaguar XK 140 d’occasion préparée expressément pour la course. Elle a réussi les tests pour les licences de compétition du Club de voitures de sport de Long Island et du Club de voitures de Sport d’Amérique (SCCA) et a terminé troisième de sa course d’école de pilotes contre des Corvettes plus rapides. (En 1965, elle a également réussi la première série de tests par la National Aeronautics and Space Administration pour devenir astronaute, l’une des quatre femmes à réussir, mais elle n’avait pas le doctorat ou l’expérience requis pour progresser davantage avec la NASA.)

De 1964 à 1970, Guthrie a terminé neuf fois consécutives aux Trois Grandes courses d’endurance de voitures de sport américaines: les 6 heures de Watkins Glen, les 12 heures de Sebring et les 24 heures de Daytona. À Watkins Glen, New York, en 1964 et 1965, elle a terminé deuxième de sa catégorie et, en 1964, elle a terminé sixième au classement général des meilleures épreuves d’endurance du pays. Seulement environ la moitié des pilotes qui prennent le départ de ces épreuves finissent. Ses récompenses comprenaient la Sebring Reye Dreyfus Twin Cup, le Falstaff Team Trophy, le KLG Trophy et le Prix du Gouverneur de Floride. Pendant cinq ans, elle a conduit pour une équipe parrainée par la compagnie pétrolière Macmillan Ring-Free.

Un conducteur est un conducteur — que ce soit un homme ou une femme n’est pas pertinent. L’essentiel est dans l’esprit: concentration, jugement, détachement émotionnel et désir.

— Janet Guthrie

En 1967, elle avait quitté la Republic Aviation Corporation pour courir à temps plein; l’année suivante, elle a signé en tant que rédactrice technique pour la Sperry Rand Corporation, un emploi à temps partiel qui permettait plus de temps pour les courses. À ce moment-là, Guthrie était devenue connue des fans de course, mais elle préférait être considérée comme une pilote de course automobile qui se trouvait être une femme plutôt que comme une femme pilote de course automobile. Épuisant gravement ses fonds, Guthrie a acheté une nouvelle Toyota Celica et l’a reconstruite comme sa propre voiture de course. Cela a pris un an, qu’elle décrit comme le nadir de sa vie, lorsqu’elle a démonté le véhicule et l’a remonté, en préparation du programme de course de la 2.5 Challenge Series de 1972. Puis, à la fin de 1971, la SCCA a annulé la compétition.

Pendant les trois années suivantes, Guthrie a travaillé à temps partiel et a couru sa Toyota dans des événements amateurs et professionnels. Elle a remporté le Championnat de course sur route de l’Atlantique Nord en 1973. En 1975, elle avait participé à 120 courses, auxquelles elle était généralement la seule femme inscrite. C’était un record exceptionnel, mais l’établissement de voitures de course masculines n’était toujours pas impatient de la laisser entrer. Elle a approché des propriétaires d’équipes de course, des représentants d’usine et d’autres pilotes, à la recherche de sponsors et de propriétaires avec des voitures prêtes à la laisser courir. Elle était frustrée, endettée, et la Toyota Celica était désormais obsolète, la forçant à penser à mettre fin à sa course.

En octobre 1975, Guthrie est allé travailler pour Toyota en tant que spécialiste de l’information des consommateurs, démontrant des techniques de conduite sûre. Quatre mois plus tard, lorsque la proposition est finalement venue d’une équipe établie d’Indianapolis qui a ouvert la voie aux 500 miles d’Indianapolis, Guthrie a insisté pour un test privé. « À moins que la voiture aille assez vite », a-t-elle déclaré, « et que je puisse la faire aller assez vite, pour que nous ayons une situation viable, nous nous serrions la main et ce serait la fin. »Elle avait été approchée par Rolla Vollstedt, un concepteur et constructeur automobile de championnat de l’Oregon, qui la voulait comme pilote pour l’une de ses voitures à Indianapolis. Bien que Guthrie courait depuis plus de 13 ans, la gestion d’une voiture de championnat Indy était différente. Pour voir si elle était à la hauteur, Vollstedt a loué l’Ontario Speedway en Californie, une piste presque identique à celle d’Indianapolis pour qu’elle puisse faire des essais.

Deux semaines avant que Guthrie ne s’envole pour la Californie, elle a mal atterri alors qu’elle faisait des exercices de saut, se cassant un os du pied gauche. À l’approche de la date du test, son pied était toujours enflé et douloureux et scellé à l’intérieur d’un plâtre que les médecins ont refusé de retirer. Sur les conseils d’une amie, elle a trempé le plâtre dans la baignoire et s’est rendue à l’aéroport en boitant la jambe enveloppée d’un bandage Ace. En Californie, elle a quitté l’avion avec une marche régulière, au cas où l’homme qui l’avait recrutée regarderait.

La piste ontarienne a été louée pour trois jours. Dick Simon, le pilote senior de son équipe, a regardé avec Vollstedt depuis les stands, qui voulait voir quel genre de sentiment ce nouveau pilote avait pour la course. Le troisième jour, Guthrie faisait en moyenne 172,5 milles à l’heure sur la piste de deux milles et demi. Un exemple mineur de la préparation requise pour les 500 miles d’Indianapolis a été d’apprendre à « monter le mur. »Pour voir à quel point elle pouvait s’approcher du mur dans les virages, Guthrie a attaché une tige de métal de quatre pouces à sa voiture et s’est rapprochée de plus en plus du mur incliné jusqu’à ce qu’elle entende le cri du métal.

À un moment donné, après avoir fait quelques ajustements à la voiture à l’insu de Guthrie, Vollstedt et Simon ont attendu sa réaction. Sa reconnaissance immédiate des changements a laissé les deux hommes impressionnés, ainsi que les représentants de Bryant Heating and Cooling, la société qui sponsorise la voiture. Pourtant, personne ne savait encore qu’elle conduisait avec un pied cassé. Un mois plus tard, Rolla Vollstedt a déposé son formulaire d’inscription pour les 500 miles d’Indianapolis, mentionnant Janet Guthrie comme l’un de ses deux pilotes.

Sa première course sur le circuit Indy-car était le Trenton (NJ) 200 le 2 mai 1976, dans la spéciale Bryant. Lors d »une conférence de presse avant la course, elle s »est fait photographier avec le champion d »Indy, Johnny Rutherford, une surprise bienvenue après des mois d »hostilité et de problèmes de la part de ceux qui parlent encore de « femmes pilotes. »Certains pilotes ont affirmé qu’une femme ne pouvait pas gérer une voiture de course à 200 miles à l’heure. Bien que Guthrie ait également été accueilli par A.J. Foyt, Bobby Unser a qualifié sa présence de coup publicitaire, disant qu’il s’excuserait si elle se qualifiait à Indianapolis. (Elle l’a fait; il ne l’a pas fait.) Unser, un conducteur qui ne l’avait jamais vue conduire, a affirmé qu’il pouvait « prendre un auto-stoppeur » et lui apprendre à conduire mieux que Janet Guthrie.

Le lendemain, le New York Times a imprimé un compte rendu de sa course contre Foyt, Rutherford et Gordon Johncock. La voiture d’Unser était tombée en panne lors des essais du matin.

Dans la zone des stands du Trenton International Speedway, des mécaniciens en vêtements ignifuges bricolaient la voiture de course bleue vide. Au-dessus du siège, un casque de conducteur blanc avait « JAN » marqué avec du ruban adhésif de chaque côté. À l’arrière du casque se trouvaient quatre petites bandes d’identification: Janet Guthrie. Groupe Sanguin O Plus, Dernier Tétanos 2-75, Pas d’allergies. Après avoir participé à des événements de voitures de sport pendant 13 ans, le physicien de 38 ans était sur le point de devenir un « débutant à asbestos. »Avec un rugissement, les voitures ont tout de suite descendu le gris devant la tribune.Janet Tour après tour, Janet Guthrie a traîné. Peu de temps après son premier arrêt au stand pour faire le plein, l’un de ses stands

l’équipage a commencé à crier.  » Elle revient « , criait-il. « Je ne pouvais pas entendre pourquoi, mais elle revient. » La jugulaire de son casque s’était desserrée.

 » De toutes les choses stupides qui ne m’étaient jamais arrivées auparavant de ma vie « , a-t-elle déclaré plus tard. « Cette gorgée de Gatorade à la fosse était juste suffisante pour desserrer la boucle. »

Guthrie a terminé 15e dans un champ de 22 à Trenton, contraint à l’abandon par une rupture de boîte de vitesses; mais c’était suffisant pour tenter l’Indy 500. Bien qu’elle ait réussi le test de recrue lors des essais à Indianapolis, la voiture de Vollstedt n’était pas assez rapide pour se qualifier. Quand A.J. Foyt l’a laissée conduire sa voiture de secours à l’entraînement, elle a prouvé qu’elle était assez rapide pour se qualifier, mais il pensait mieux la laisser l’utiliser.

Pour compenser sa déception à Indianapolis, elle a eu l’opportunité de devenir la première femme à courir dans un grand événement national superspeedway sponsorisé par la National Association for Stock Car Auto Racing (NASCAR). Seules quelques femmes avaient concouru sur les pistes d’un quart et d’un demi-mile dans les années 1940, avant la construction de la première superspeedway à Darlington. Les admirateurs de Guthrie en Caroline du Nord ont veillé à ce qu’elle puisse courir dans le Charlotte World 600 le 30 mai 1976. Dans une Chevrolet Laguna de 1975 fournie par Lynda Ferreri, une cadre de banque, et mise au point par le mécanicien vétéran Ralph Moody, Guthrie est passé de la 27e position pour terminer 15e. Pour avoir parcouru les 600 miles sans pilote de secours, elle a remporté le prix Curtis Turner. Passant à cinq autres événements NASCAR en 1976, Guthrie a terminé 15e deux fois et a gagné 8 179 prize en prix. Lors de la course de stock-car Daytona 500 en février 1977, elle est la meilleure recrue.

En 1977, Vollstedt a fourni à Guthrie une nouvelle voiture plus rapide, la Lightning, pour un autre assaut sur l’Indy 500. Lors d’un entraînement sur l’Indianapolis Speedway le 10 mai, elle s’est écrasée contre un mur quelques secondes après avoir été chronométrée à 191 mph. Malgré tout, elle s’est rétablie et a fait réparer sa voiture à temps pour les qualifications de l’Indy, qu’elle a réussies avec une moyenne de quatre tours de 188,403 milles à l’heure.

Le 29 mai 1977, le président de l’Indianapolis Motor Speedway, lors de son dernier appel aux pilotes au départ de la 500, a fait la déclaration désormais célèbre: « En compagnie de la première dame à se qualifier pour les 500 miles d’Indianapolis — messieurs, démarrez vos moteurs. »Lors de la course historique, des problèmes de moteur ont forcé Guthrie à effectuer huit arrêts aux stands pour des réparations. Elle a effectué 27 tours sur 200 pour terminer à la 29e place. Mais bien que personne ne puisse contester son bilan au volant, bien qu’elle ait démontré qu’elle pouvait conduire avec les meilleurs, les sceptiques ne seront réduits au silence qu’en 1978.

Pour le reste de l’année 1977, elle a concouru pour le titre de Recrue de l’année en NASCAR, prenant la première position de Recrue en cinq courses. Dans la voiture de Vollstedt, elle a participé aux deux autres courses de 500 milles de l’U.S. Auto Club (USAC), se classant huitième à Ontario. « Il n’y a aucun doute sur sa capacité à courir avec nous », a déclaré Cale Yarborough, le champion en titre de la NASCAR. « Elle a réussi dans ce qui est le circuit de course le plus compétitif au monde. »Mais Guthrie était toujours sans sponsor. Découragée, en mars 1978, elle a admis dans une interview télévisée qu’elle ne serait probablement pas à Indianapolis cette année-là. Le même jour, Texaco accepte de la parrainer, un mois à peine avant la course d’Indianapolis 1978. Cette fois, sa voiture était plus fiable. Guthrie a formé sa propre équipe et s’est qualifiée pour la course en 15e place, avec une moyenne de quatre tours de 190,325.

Le 28 mai 1978, dans le Texaco Star, un « Wildcat » construit par George Bignotti, Guthrie a couru à Indianapolis avec un poignet droit cassé. Sa stratégie était de maintenir un rythme conservateur au départ et de terminer en force. Elle a progressivement amélioré sa position, ce qui est passé inaperçu des annonceurs de radio et de télévision. Alors que de nombreux pilotes ont abandonné avec des problèmes de voiture, plus de 400 000 ont vu la première place d’Al Unser et l’achèvement de Janet Guthrie de ce qui a été décrit comme une course intelligente et bien organisée. Elle a terminé neuvième, dans le top dix, la première femme à terminer les 500 miles d’Indianapolis, battant à nouveau certains des meilleurs pilotes du monde. Le prix était de près de 25 000 $.

« J’espère que cela mettra fin une fois pour toutes à l’absurdité qu’une femme ne peut pas concourir dans ces voitures », a-t-elle déclaré à la presse:

Personne ne prêterait attention au fait que j’avais parcouru 500 miles en stock—cars, un travail beaucoup plus difficile que cela physiquement – bien que ces voitures exigent une précision totale, ce qui est mentalement épuisant. Rappelez-vous aussi que le pilote est la partie la plus visible de l’équipe. Mais l’équipage est le plus important. J’avais, je crois, la meilleure équipe de Gasoline Alley.

La combinaison et le casque de pilote des 500 Miles d’Indianapolis de 1978 de Janet Guthrie se trouvent à la Smithsonian Institution à Washington, et elle est membre du Temple de la renommée internationale des sports féminins. Il y a « très peu de choses dans la vie civilisée qui exigent tout ce que vous avez intellectuellement, physiquement et émotionnellement », a déclaré Guthrie. « La course automobile exige tout cela et plus encore. Conduire, c’est vivre. C’est agressif au lieu d’une vie passive. »

sources :

Correspondance avec Janet Guthrie, 1995.

Biographie actuelle. Il s’agit de la première édition de la série.

Davidson, Judith A. Dictionnaire biographique des sports américains. Sous la direction de David L. Porter. Il s’agit de la première édition de la série.

Eskenazi, Gerald. « C’Est Une Femme Contre 70 Hommes Pour Les Places D’Indy », dans Le Service Biographique du New York Times. 10 mars 1976, p. 353.

« Janet et Messieurs, Démarrez vos moteurs », dans Le Service biographique du New York Times. 3 mai 1976, p. 697.

Olney, Ross R. Janet Guthrie, Première femme à courir à Indy. NY : Maison Harvey, 1978.

lectures suggérées:

Renard, Mary Virginia. Janet Guthrie : Pied au sol. Minneapolis, MN : Dillon Press, 1991.

Hahn, James et Lynn Hahn. Janet Guthrie : Championne de course. Saint-Paul, MN : EMC Corp, 1978.

Robison, Nancy. Janet Guthrie: Pilote de Voiture de course. Chicago, IL : Presse pour enfants, 1979.

Susan Slosberg, Professeure adjointe de Relations publiques au Baruch College et rédactrice indépendante, New Rochelle, New York

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