James Forten – L’un des Pères Fondateurs de l’Amérique

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Naissance: 2 septembre 1766
Décès: 4 mars 1842 (75 ans)
Colonie: Pennsylvanie
Occupation: Corsaire, Fabricant de voiles et abolitionniste
Importance: Éminent Homme d’affaires afro-américain et abolitionniste

 Portrait de James Forten

James Forten était l’un des Pères fondateurs des États-Unis d’Amérique. Né en tant qu’Afro-américain libre à Philadelphie, Forten a fait ses études dans l’une des écoles quakers de la ville, et il a commencé à travailler avec son père comme voilier à l’âge de seulement huit ans. Après la mort de son père dans un accident de bateau, Forten est devenu le principal fournisseur de sa mère et de sa sœur à l’âge de neuf ans, et il a été forcé de quitter l’école pour trouver un emploi supplémentaire.

Guerre d’Indépendance

Forten a grandi à une époque de grands bouleversements politiques en Amérique depuis que la Guerre d’Indépendance a éclaté alors que Forten n’avait que huit ans. Lorsqu’il eut neuf ans, Forten entendit la Déclaration d’indépendance lue à haute voix pour la première fois derrière l’Independence Hall. À l’âge de onze ans, Forten regarde les Britanniques s’emparer de la capitale de Philadelphie.

À seulement quatorze ans, Forten se porte volontaire pour servir comme  » powder boy  » sur le Royal Louis sous les ordres du capitaine Stephen Decatur, Sr., un corsaire soutenant les États-Unis pendant la guerre d’Indépendance. En tant que poudrier, Forten transportait de la poudre à canon de la poudrière du navire jusqu’aux canons du navire. Pendant son service, le navire de Forten a été capturé par les Britanniques et il risquait d’être vendu en esclavage. Au lieu de cela, Forten a été transporté sur le HMS Jersey où Forten est devenu prisonnier de guerre. Les conditions à bord du navire étaient terribles et des milliers d’Américains sont morts à bord de navires prisonniers britanniques pendant la guerre d’Indépendance.
Forten fut libéré lors d’un échange de prisonniers en 1782, mais il resta en Angleterre, travaillant dans les chantiers navals de Londres avant de pouvoir rentrer à Philadelphie.

Succès financier et activisme

De retour à Philadelphie, Forten reprend son travail de voilier. Le propriétaire du loft à voile, Robert Bridges, a décidé de confier l’exploitation à Forten lorsqu’il a pris sa retraite et, à l’âge de 35 ans, il avait acheté l’entreprise à Bridges. Forten a développé de nouveaux types de voiles et d’outils de voile qui permettaient aux navires de mieux manœuvrer et de maintenir des vitesses plus élevées. Ces innovations ont apporté un grand succès à l’entreprise de Forten et Forten est devenu le premier fabricant de voiles de Philadelphie. Forten employait des dizaines de personnes, noires et blanches, dans son atelier de voile, et il connut un énorme succès financier.

 Carte de Philadelphie montrant l'emplacement du loft à voile de Forten

Forten a utilisé sa richesse et son pouvoir nouvellement gagnés pour financer des œuvres de bienfaisance au service des Afro-Américains et pour plaider fermement en faveur de l’abolition de l’esclavage ainsi que des droits civils pour les Afro-Américains. En 1800, avant que le Congrès ne quitte Philadelphie pour Washington, Forten organise une pétition pour demander au Congrès d’abolir l’esclavage en Amérique. Forten est également devenu un critique virulent de la Loi d’émancipation progressive de 1780 en Pennsylvanie. Bien que la Pennsylvanie ait adopté la première loi d’émancipation aux États-Unis, elle a été si progressive et progressive qu’il y avait encore des esclaves détenus en Pennsylvanie lorsque la guerre de sécession a commencé 80 ans plus tard. Forten poussa pour une abolition immédiate de l’esclavage en Pennsylvanie, et il appela la Pennsylvanie à mettre fin à l’interdiction de l’immigration d’esclaves libérés d’autres États.

Lorsque l’American Colonization Society a été créée pour essayer de renvoyer des Afro-Américains libres en Afrique, Forten est devenu un leader national contre le mouvement. En 1817, lors d’une rencontre avec Richard Allen, Absalom Jones et d’autres Afro-Américains de premier plan, Forten dénonça l’American Colonization Society et affirma le droit des Afro-Américains à vivre libres en Amérique. Forten a également utilisé sa fortune considérable pour aider à financer un journal abolitionniste, The Liberator, auquel il a également contribué en tant qu’écrivain.

Forten s’est battu pour l’indépendance américaine, mais une fois celle-ci obtenue, Forten faisait partie de ceux qui ne faisaient pas partie de la vision exposée par les rédacteurs de la Constitution des États-Unis. Forten a donc dû se battre à nouveau, cette fois en dehors du système, pour les droits des Afro-Américains et pour se tailler un espace dans la société américaine qui ne leur était pas fourni. Au moment de sa mort en 1842, Forten était l’un des Afro-Américains les plus influents du pays et ses funérailles ont été suivies par des milliers de personnes.

Forten est enterré au cimetière Eden, un cimetière afro-américain historique situé juste à l’extérieur de Philadelphie, où sont enterrés de nombreux Philadelphiens afro-américains les plus en vue.

James Forten à Philadelphie

Forten a vécu à Philadelphie pendant la majeure partie de sa vie et a exploité son loft à voile à Philadelphie, juste en dessous de Pine Street, le long de la rivière Delaware. Forten vivait près de Independence Hall et y a entendu la Déclaration d’indépendance lue à haute voix pour la première fois lorsqu’il était enfant. Forten a fréquenté l’église de Mother Bethel A.M.E., dirigée par son collègue abolitionniste Richard Allan.

Aujourd’hui, vous pouvez en savoir plus sur James Forten au Musée afro-américain de Philadelphie, le premier musée d’Amérique dédié à l’histoire afro-américaine. Il y a aussi des informations sur la communauté afro-américaine libre de Forten et de Philadelphie sur le site de la maison du Président à Philadelphie. Independence Hall et la Maison du Président sont tous deux des arrêts de la Visite à pied constitutionnelle!

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