Trilogie de Noël 2014 Partie I: Était-il ou n’était-il pas et est-ce important?

Isaac Newton se serait vanté sur son lit de mort de n’avoir jamais connu de femme. C’est connu dans le sens biblique qui signifie avoir des rapports sexuels. La plupart des gens interprètent cela comme signifiant que Newton est mort vierge, mais est-ce vrai? Avait-il peut-être connu un homme ?

Quiconque entreprend d’écrire une biographie d’Isaac Newton a un problème, que pouvez-vous faire pour que votre biographie se démarque de toutes celles qui ont déjà été écrites et il y en a beaucoup là-bas. Même Richard Westfall, dont Never at Rest est sans aucun doute le roi de la meute, a écrit trois biographies de Newton différentes! Michael White qui pourrait être décrit comme un écrivain de profession de biographies intellectuelles a décidé d’aller au choc, à l’horreur, le saviez-vous?, route avec sa biographie de 1997, Isaac Newton: Le Dernier Sorcier, dans lequel il révèle « l’influence extraordinaire de l’alchimie sur le plus grand esprit du monde moderne ». Malheureusement pour White, ce sont des nouvelles très périmées comme l’a souligné il y a quatre ans ma sœur âme #histsci Rebekah  » Becky Higgitt dans un billet de blog intitulé Newton et l’alchimie: une surprise constante? Pour citer le bon Dr Higgitt:

Cependant, ce qui me dérange le plus, c’est le fait que Newton a été « révélé » en tant qu’alchimiste, ou en tant que magicien, encore et encore. Ces dernières années, l’intérêt populaire majeur pour Newton a trait à l’alchimie et à la prophétie, et de telles présentations ont tendance à s’accompagner de la suggestion qu’il s’agit d’une révélation surprenante et nouvelle. Ce processus remonte au moins jusqu’à John Maynard Keynes et son essai de 1946 « Newton l’Homme », qui présentait Newton comme « le dernier des magiciens ». Keynes avait acquis une partie importante de la partie « non scientifique » des archives de Newton (selon les scientifiques qui les ont cataloguées et divisées à la fin du XIXe siècle), et il a sans aucun doute été frappé par ce qu’il a trouvé. Mais, comme je l’ai dit dans mon livre, il n’aurait pas dû être aussi surpris qu’il l’était évidemment.

White visait bien sûr le grand public laïc avec sa biographie populaire, il aurait donc pu surprendre certains de ses lecteurs avec ses révélations alchimiques, mais il a certainement fait sensation avec une autre révélation dans son livre, l’affirmation selon laquelle Newton était homosexuel. Dans ce post, je veux examiner les preuves que White met en avant pour cette affirmation et donner mon point de vue sur la question, Isaac Newton était-il homosexuel? La question est tout aussi importante à mon avis; est-ce important?

Il n’y a aucune preuve réelle et solide que Newton était homosexuel, c’est-à-dire qu’il ne s’est jamais démasqué, comme nous le dirons aujourd’hui, et aucun ami ou ennemi ne l’a jamais démasqué ou dénoncé comme l’étant. Newton a acquis assez d’ennemis tout au long de sa longue et pénible vie, dont plusieurs l’auraient volontiers souhaité au diable, donc je pense que s’il y avait eu un indice qu’il était homosexuel, l’un d’eux aurait rendu l’information publique avec une joie malveillante. Ceci étant la situation réelle dans la mesure où notre connaissance biographique de Newton devient blanche est réduite à des preuves circonstancielles et à une hypothèse plausible. Il pense avoir trouvé deux preuves distinctes qui indiquent l’homosexualité de Newton et comme elles ne sont pas liées, je les traiterai de manière indépendante.

Le premier scénario de White concerne John Wickins, un étudiant de Cambridge et plus tard membre du Trinity College qui a partagé une chambre avec Newton pendant vingt ans de 1663 à 1683. Nous ne savons presque rien de Wickins l’une des rares sources est une brève note écrite par son fils Nicolas Wickins à Robert Smith en 1728.

L’intimité de mon Père avec lui est venue par simple accident. Le premier compagnon de chambre de mon Père lui étant très désagréable, il se retira un jour dans les promenades où il trouva M. Newton solitaire & abattu; En entrant dans le discours, ils ont trouvé que leur cause de retraite était la même & et ont ensuite accepté de secouer leurs compagnons désordonnés actuels & Chum ensemble, ce qu’ils ont fait dès qu’ils le pouvaient & et ont donc continué tant que mon Père restait à l’Université.

Pendant leur temps ensemble, Wickins a fonctionné comme amanuensis de Newton copiant des notes pour lui et agissant comme son assistant lors d’expériences alchimiques. White ne peut offrir aucune preuve que leur relation était autre chose que de simples colocataires, mais croit qu’il y a un pistolet qui fume. Il écrit:

Il n’y a aucune preuve tangible que leur relation soit de nature sexuelle, seulement des spéculations entourant l’intensité de leur lien comme l’indique la manière absolue et clinique de sa rupture.

Newton et lui se sont séparés en 1683 sous un nuage et, malgré la vie de Wickins pendant encore trente-six ans, les deux hommes ne se sont jamais revus.

C’est toute l’étendue de la preuve de White et même en l’état, elle est très mince. Il n’y a rien d’inhabituel chez les personnes qui ont été amies pendant de longues périodes après leur séparation, pour quelque raison que ce soit, perdant complètement le contact les unes avec les autres. Ayant beaucoup bougé dans ma vie, je pourrais citer pas mal d’exemples de ma propre vie. Cependant, l’argument de White est encore affaibli si nous nous tournons vers le récit de Westfall sur leur relation.

Avec John Wickins, le jeune retraité qu’il a rencontré lors d’une promenade solitaire au collège, il a continué à partager une chambre jusqu’à ce que Wickins démissionne de sa bourse en 1683 pour le vicariat de Stoke Edith. Wickins était souvent absent pendant de longues périodes, et pendant les cinq dernières années, il était à peine là.

Cette information ajoutée n’est pas tout à fait liée à « l’intensité de leur lien » et à « la manière absolue et clinique de sa rupture » de White. Il semble plus probable que leur amitié se soit simplement séparée comme le font de nombreuses amitiés similaires.

Fait intéressant, White n’essaie pas d’évoquer une relation homosexuelle entre Newton et Humphrey Newton (un jeune homme de Grantham qui n’était pas un parent) qui, après le départ définitif de Wickins, a vécu dans les chambres de Newton pendant cinq ans en tant qu’amanuensis.

Avec son deuxième élément de preuve, White est sur un terrain beaucoup plus ferme et décrit une amitié de Newton qui semble avoir été une relation amoureuse avec un autre homme, le jeune mathématicien suisse Nicolas Fatio de Duillier (1664-1753).

 Fatio vers 1700 Artiste Source inconnue: Wikimedia commons

Fatio vers 1700 Artiste inconnu
Source: Wikimedia commons

Fatio, comme on l’appelle, après avoir étudié avec Cassini à Paris et s’être lié d’amitié avec Huygens et Jakob Bernoulli, s’est rendu à Londres en 1687, où il a rencontré de nombreux érudits de premier plan, dont John Wallis, et a été élu membre de la Royal Society. C’est probablement lors d’une réunion de la Royal Society en 1689, où « Huygens a parlé de la lumière et de la gravité » qu’il a rencontré Isaac Newton pour la première fois. « L’attraction entre les deux fut instantanée » S’ensuivit alors une relation intellectuelle et personnelle très étroite entre les deux hommes, bien documentée dans une série de lettres très intimes qui peuvent, sans un très grand effort d’imagination, être décrites comme des lettres d’amour. Cette relation a duré environ quatre ans, Newton offrant de prêter de l’argent à son jeune ami et le suppliant parfois de venir partager ses chambres avec lui afin qu’il puisse prendre soin de la santé et du bien-être du jeune érudit. Il n’y a aucune preuve que leur relation ait jamais été physique, mais il ne fait guère de doute de l’affection qu’elle impliquait. Était-ce une histoire d’amour homosexuelle? Il semble très probable d’après les preuves de la correspondance, mais cela pourrait également s’expliquer par une relation père-fils; Newton ayant peut-être vu quelque chose de lui-même chez le jeune Fatio et l’ayant adopté comme une mère poule. Le ton de certaines lettres de Newton soutiendrait certainement une telle interprétation.

Personnellement, je pense qu’il y avait au moins une relation d’amour non physique entre Newton et Fatio et on pourrait être justifié d’inclure Newton dans le très petit nombre de scientifiques homosexuels connus. Cela soulève bien sûr la question incluse dans mon titre, est-ce important? Dans un monde idéal, du moins dans ma vision de l’un d’eux, le genre, la nationalité, la religion, l’orientation sexuelle, les opinions politiques ou tout autre trait personnel d’un scientifique ne devraient jouer aucun rôle dans la façon dont nous percevons son travail scientifique; cependant, nous sommes très loin de vivre dans un monde aussi idéal. Les gens sont victimes de discrimination en raison de leur sexe, de leur couleur de peau, de leur orientation sexuelle, de leur religion, etc. etc. Nous avons même récemment eu le spectacle peu appétissant d’un champion autoproclamé de la libre pensée ridiculisant l’Islam en raison du manque de lauréats du Prix Nobel islamique.

Depuis plusieurs années, de nombreuses personnes, y compris moi-même, poussent à sensibiliser les femmes scientifiques, tant dans l’histoire des sciences que dans le monde actuel, en tant que modèles pour encourager les jeunes femmes à considérer la science comme une carrière possible et à essayer de réduire les préjugés contre celles qui en font leur choix de carrière. Alors que les femmes scientifiques sont minces sur le terrain dans l’histoire de la science avant le XXe siècle, les scientifiques homosexuels sont presque inexistants. Dans plusieurs articles récents sur Internet provoqués par le biopic d’Alan Turing, The Imitation, de jeunes scientifiques homosexuels ont souligné l’importance de Turing comme modèle pour eux dans le choix de leur carrière. Je pense qu’il serait bon que les jeunes homosexuels puissent également désigner Newton, souvent présenté comme le plus grand de tous les scientifiques, comme un modèle lorsqu’ils envisagent une carrière scientifique.

Richard S. Westfall, Never at Rest: Une biographie d’Isaac Newton, Cambridge University Press, Cambridge etc., 1980

Michael White, Isaac Newton: Le Dernier sorcier, Fourth Estate, Londres, 1998.

Westfall, p. 74

Blanc, p. 235

Blanc, p. 52

Westfall, p. 194

Westfall, p. 493

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