Trilogia di Natale 2014 Parte I: Era o non era lui e ha importanza?

Isaac Newton si vantava presumibilmente sul letto di morte di non aver mai conosciuto una donna. Questo è noto nel senso biblico che significa avere rapporti sessuali. La maggior parte delle persone interpretano questo per significare che Newton è morto vergine, ma è vero? Aveva forse conosciuto un uomo?

Chiunque voglia scrivere una biografia di Isaac Newton ha un problema, cosa puoi fare per far risaltare la tua biografia da tutte quelle che sono già state scritte e ce ne sono molte là fuori. Anche Richard Westfall, il cui Never at Rest è senza dubbio il re del branco, ha scritto tre diverse biografie di Newton! Michael White che potrebbe essere descritto come uno scrittore professione di biografie intellettuali ha deciso di andare lo shock, orrore, lo sapevate?, percorso con la sua biografia del 1997, Isaac Newton: L’ultimo stregone, in cui rivela “la straordinaria influenza dell’alchimia sulla più grande mente del mondo moderno”. Sfortunatamente per White questa è una notizia molto stantia come è stato sottolineato quattro anni fa da my # histsci soul sister Rebekah ” Becky Higgitt in un post sul blog intitolato Newton and alchemy: a constant surprise? Per citare il buon dottor Higgitt:

Tuttavia, la cosa che mi infastidisce di più è il fatto che Newton è stato “rivelato” come alchimista, o come mago, più e più volte. Negli ultimi anni il grande interesse popolare per Newton è legato all’alchimia e alla profezia, e tali presentazioni tendono ad essere accompagnate dal suggerimento che si tratti di una rivelazione sorprendente e inedita. Questo processo risale almeno fino a John Maynard Keynes e al suo saggio del 1946 “Newton the Man”, che presentava Newton come “l’ultimo dei maghi”. Keynes aveva acquisito una parte significativa della parte “non scientifica” dell’archivio di Newton (come giudicato dagli scienziati che li catalogarono e li divisero alla fine del xix secolo), e fu indubbiamente colpito da ciò che trovò. Ma, come ho detto nel mio libro, non avrebbe dovuto essere sorpreso come era evidentemente.

White mirava ovviamente al pubblico laico con la sua biografia popolare, quindi avrebbe potuto sorprendere alcuni dei suoi lettori con le sue rivelazioni alchemiche, tuttavia sicuramente causò molto scalpore con un’altra rivelazione nel suo libro, l’affermazione che Newton era omosessuale. In questo post voglio esaminare le prove che White propone per questa affermazione e dare le mie opinioni sulla questione, Isaac Newton era un omosessuale? Altrettanto importante a mio parere è la domanda; ha importanza?

Non ci sono prove concrete che Newton fosse omosessuale, cioè che non abbia mai fatto outing se stesso, come diremmo oggi, e nessuno di amici conoscenti o nemici lo abbia mai fatto outing o denunciato come tale. Newton ha acquisito abbastanza nemici per tutta la sua vita lunga e irascibile, molti dei quali lo avrebbero felicemente voluto al diavolo, quindi penso che se ci fosse stato anche un accenno che era omosessuale uno di loro avrebbe reso pubbliche le informazioni con gioia maliziosa. Questa è la situazione reale per quanto riguarda la nostra conoscenza biografica di Newton diventa bianco è ridotto a prove circostanziali e ipotesi plausibile. Pensa di aver trovato due prove separate che indicano l’omosessualità di Newton e poiché non sono correlate, mi occuperò di loro in modo indipendente.

Il primo scenario di White riguarda John Wickins, un collega studente di Cambridge e in seguito fellow del Trinity College che ha condiviso una camera con Newton per venti anni dal 1663 al 1683. Non sappiamo quasi nulla di Wickins una delle poche fonti è una breve nota scritta da suo figlio Nicolas Wickins a Robert Smith nel 1728.

L’intimità di mio Padre con lui è arrivata per puro caso. Il primo camerista di mio padre, essendo molto sgradevole per lui, si ritirò un giorno nelle passeggiate dove trovò il signor Newton solitario & abbattuto; Entrando nel discorso hanno trovato la loro causa di pensionamento lo stesso & quindi hanno accettato di scrollarsi di dosso i loro attuali compagni disordinati &Chum insieme, cosa che hanno fatto non appena hanno potuto convenientemente & e così hanno continuato finché mio Padre è rimasto al College.

Durante il loro tempo insieme Wickins funzionò come amanuensis di Newton copiando note per lui e fungendo da suo assistente durante gli esperimenti alchemici. Bianco può offrire alcuna prova che il loro rapporto era qualcosa di diverso da solo compagni di stanza, ma crede che ci sia una pistola fumante. Scrive:

Non ci sono prove concrete che la loro relazione sia di natura sessuale, solo speculazioni che circondano l’intensità del loro legame come indicato dal modo assoluto e clinico della sua rottura.

Lui e Newton si separarono nel 1683 sotto una nuvola e, nonostante Wickins vivesse per altri trentasei anni, i due uomini non si incontrarono mai più.

Questa è la piena estensione delle prove di White e anche così com’è è molto sottile. Non c’è nulla di insolito nelle persone che sono state amiche per lunghi periodi di tempo dopo che si sono separate, per qualsiasi motivo, perdendo completamente il contatto l’una con l’altra. Avendo spostato un po ‘ nella mia vita potrei citare alcuni esempi della mia vita. Tuttavia l’argomento di White è ulteriormente indebolito se ci rivolgiamo al resoconto di Westfall della loro relazione.

Con John Wickins, il giovane pensionato che incontrò in una passeggiata solitaria nel college, continuò a condividere una camera fino a quando Wickins si dimise dalla sua borsa di studio nel 1683 per il vicariato di Stoke Edith. Wickins era spesso assente per lunghi periodi, e durante gli ultimi cinque anni non era affatto presente.

Queste informazioni aggiunte non si legano perfettamente all ‘ “intensità del loro legame” di White e al “modo assoluto e clinico della sua rottura”. Sembra più probabile che la loro amicizia semplicemente alla deriva a parte come molte amicizie simili fanno.

È interessante notare che White non cerca di evocare una relazione omosessuale tra Newton e Humphrey Newton (un giovane di Grantham che non aveva alcuna relazione) che dopo la partenza finale di Wickins visse nelle camere di Newton per cinque anni funzionando come suo amanuensis.

Con la sua seconda prova White è su un terreno molto più solido e descrive un’amicizia di Newton che sembra essere stata una relazione d’amore con un altro uomo, il giovane matematico svizzero Nicolas Fatio de Duillier (1664-1753).

 Fatio c. 1700 Artista Fonte sconosciuta: Wikimedia commons

Fatio c. 1700 Artista sconosciuto
Fonte: Wikimedia commons

Fatio, come è noto, avendo precedentemente studiato con Cassini a Parigi e diventando amico di Huygens e Jakob Bernoulli, si recò a Londra nel 1687, dove incontrò molti dei maggiori studiosi tra cui John Wallis e fu eletto membro della Royal Society. Fu probabilmente in una riunione della Royal Society nel 1689, dove “Huygens discoursed on light and gravity” che incontrò per la prima volta Isaac Newton. “L’attrazione tra i due era istantanea” Seguì poi un rapporto intellettuale e personale molto stretto tra i due uomini, ben documentato in una serie di lettere molto intime che possono, senza un grande sforzo di immaginazione, essere descritte come lettere d’amore. Questa relazione durò circa quattro anni con Newton che si offrì di prestare denaro al suo giovane amico e a volte lo supplicò di venire a condividere le sue camere con lui in modo che potesse prendersi cura della salute e del benessere del giovane studioso. Non ci sono prove che la loro relazione sia mai stata fisica, ma non ci sono dubbi sull’affetto che ha comportato. Era una storia d’amore omosessuale? Sembra molto probabile sulla prova della corrispondenza tuttavia potrebbe anche essere spiegato con un rapporto padre figlio; Newton avendo forse visto qualcosa di se stesso nel giovane Fatio e averlo adottato come una gallina madre. Il tono di alcune delle lettere di Newton sarebbe certamente sostenere tale interpretazione.

Personalmente penso che ci fosse almeno una relazione d’amore non fisica tra Newton e Fatio e si potrebbe essere giustificati nell’includere Newton nel numero molto piccolo di scienziati omosessuali noti. Questo ovviamente solleva la domanda inclusa nel mio titolo, ha importanza? In un mondo ideale, almeno nella mia visione di uno, il genere, la nazionalità, la religione, l’orientamento sessuale, le opinioni politiche o altri tratti personali di uno scienziato non dovrebbero svolgere alcun ruolo nel modo in cui consideriamo il loro lavoro scientifico; tuttavia siamo molto lontani dal vivere in un mondo così ideale. Le persone sono discriminate a causa del loro genere, il loro colore della pelle, il loro orientamento sessuale, la loro religione, ecc. ecc. Di recente abbiamo avuto anche lo spettacolo poco appetitoso di un autoproclamato campione del libero pensiero che ridicolizza l’Islam a causa della mancanza di premi Nobel islamici.

Da diversi anni molte persone, incluso me, stanno spingendo per aumentare la consapevolezza generale delle scienziate, sia nella storia della scienza che nel mondo attuale, come modelli per incoraggiare le giovani donne a considerare la scienza come una possibile carriera e cercare di ridurre il pregiudizio nei confronti di coloro che fanno di questa la loro scelta di carriera. Mentre le scienziate sono magre nella storia della scienza prima del ventesimo secolo, gli scienziati omosessuali sono quasi inesistenti. In diversi recenti articoli su Internet provocati dal biopic di Alan Turing, The Imitation, giovani scienziati omosessuali hanno sottolineato l’importanza di Turing come modello per loro nella scelta della loro carriera. Penso che sarebbe bene se i giovani omosessuali potessero anche indicare Newton, spesso presentato come il più grande di tutti gli scienziati, come un modello di ruolo quando si contempla una carriera nella scienza.

Richard S. Westfall, Never at Rest: A Biography of Isaac Newton, Cambridge University Press, Cambridge etc., 1980

Michael White, Isaac Newton: The Last Sorcerer, Fourth Estate, Londra, 1998.

Westfall, pag. 74

Bianco, pag. 235

Bianco, pag. 52

Westfall, pag. 194

Westfall, pag. 493

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