Jean Rhys

een leven in ballingschap

In 1907 verliet Rhys Dominica naar Engeland, waar ze zich inschreef aan de Perse School for Girls in Cambridge. Het vertrek was typisch voor jonge koloniale vrouwen van haar station die werden aangemoedigd om hun opleiding in het buitenland af te maken. Hoewel Rhys de reis omarmde met een gevoel van avontuur, zou het contrast tussen het koude en vochtige Engelse klimaat en de weelderige omgeving van haar eilandhuis Rhys haar hele leven achtervolgen. Op de Perse School, volgens Angier, werd ze gekweld door klasgenoten die haar Creoolse achtergrond en haar snelle geest afkeurden. Rhys bracht twee jaar door aan de Perse School voordat hij zich in 1909 inschreef aan de Academy of Dramatic Art, met de bedoeling actrice te worden. Haar verblijf was kort, maar voordat ze vertrok, tekende Rhys een contract om een koormeisje te worden. Toen haar vader stierf en geld schaars werd, begon ze Engeland te verkennen met een theatergezelschap. Noch het leven van het theater, noch de saaie steden waarin ze optrad, hielden veel charme voor Rhys, maar ze vond wel een soort kameraadschap onder de koormeisjes. Volgens Angier, “de meisjes spraken een geheime taal, zoals die thuis-de bedienden’ Patois, of de Carib vrouwen taal, die de mannen niet kenden.”Rhys, schrijft Angier, “deelde hun vertrouwen op mascottes, bijgeloof, geluksbrengers. Ze deelde vooral hun eenvoudige verdeling van de geslachten. Mannen waren ofwel beschermers of uitbuiters; vrouwen waren ofwel winnaars of verliezers, en wat ze wonnen of verloren waren mannen.”

Rhys zou haar hele leven verbonden zijn aan een opeenvolging van mannen. Haar emotionele en financiële afhankelijkheid van hen werd verergerd door haar levenslange alcoholisme. “Als een beetje strak,” Rhys schreef later in haar leven, “Ik kan ontspannen-ook zijn er rode letter dagen wanneer ik het gevoel dat na alles wat ik ben zo leuk als de volgende vrouw echt. Dit gebeurt echter niet vaak.”Rhys’ eerste liefdesrelatie, haar meest traumatische en definiërende, begon in 1910 toen ze een gerenommeerde en respectabele Engelsman genaamd Lancelot Hugh Smith ontmoette. Smith ‘ s kracht en charme boeide Rhys, maar ze was er kapot van toen hij de affaire beëindigde en regelde om Rhys een maandelijkse toelage te betalen. Alleen met haar wanhoop begon Rhys dagboeken en notitieboeken te schrijven waarin haar emotionele toestand werd vastgelegd; het was haar eerste poging sinds ze een meisje in Dominica was om haar ervaring te bestellen door te schrijven. In de stem van Julia, de hoofdpersoon van haar tweede roman na het verlaten van de Heer. Mackenzie, Rhys schreef: “ik wist dat als ik tot het einde kon komen van wat ik voelde, het de waarheid zou zijn over mezelf en over de wereld en over alles waar men de hele tijd over puzzelt en pijn doet.”Rhys verpakt deze notitieboeken weg in de bodem van een oude koffer en ze bleven verborgen voor jaren, maar het idee van het schrijven had overgenomen.Rhys bleef geld ontvangen van Smith en leefde de volgende jaren een mager leven in een pension in Londen. In 1917 ontmoette ze Jean Lenglet met wie ze zich na een paar weken verloofde. Haar relatie met Lenglet versterkte een patroon van verbanning en breuk dat een bekende zou worden voor Rhys. In 1919 waren ze getrouwd en verhuisden naar Nederland, waar Rhys in een kantoor werkte. Kort daarna verhuisden ze naar Parijs. Rhys, nu zwanger, werkte een tijd als Engelse leraar. Ze beviel van een zoon, William Owen, die binnen een paar weken overleed. Lenglet, die inmiddels betrokken was geraakt bij een aantal clandestiene en illegale activiteiten, bleef door Europa reizen, soms om de autoriteiten te ontlopen. Van 1919 tot 1922 volgde Rhys Lenglet naar Wenen, Boedapest, Brussel en Parijs, terwijl hij werkte op klussen in kantoren en kledingwinkels of artikelen in het Engels vertaalde om haar man te helpen ondersteunen. In Brussel kreeg Rhys nog een kind, Maryvonne.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.